standard atmosphere

Convert between standard atmospheres and other major units of pressure

A unit of pressure = 101,325 pascals, approximately the value of atmospheric pressure at sea level. Symbol, atm. Also called the physical atmosphere. Compare technical atmosphere.

It was defined in the International Practical Temperature Scale of 1948¹ and subsequently adopted “for general use” by the 10th CGPM (1954, Resolution 4).²  Some physicists had believed the 1948 definition only applied to thermometry.

An earlier definition of the standard atmosphere set it at 14.7 pounds per square inch (760.18 millimeters of mercury at a temperature of 0°C). The French used a slightly different definition: 760 mm of mercury at a temperature of 0°C.3

According to the current national standard in the United States4, the standard atmosphere is not to be used. Kilopascals should be used instead.

1. Conférence Général des Poids et Mesures,
Comptes rendus des seances de la 9e Conférence Général des Poids et Mesures, Paris 1948.
Paris: Gauthier-Villars, 1949.

Pages 57 and 89.

2. Conférence Général des Poids et Mesures.
Comptes rendus des seances de la 10e Conférence Général des Poids et Mesures, Paris 1954.
Paris: Gauthier-Villars, 1955.

Page 79.

3. Latimer Clark.
A Dictionary of Metric and Other Useful Measures.
London: E & F.N. Spon, 1891.


4. IEEE/ASTM SI 10™-2002.
American National Standard for Use of the International System of Units (SI): The Modern Metric System.
New York: IEEE, 30 December 2002.

See Section 3.3.3.



En France, on compte en atmosphères et en kilogrammes par centimètre carré. L'atmosphère ou pression atmosphérique est égale à la pression exercée par une colonne de mercure de 760 millimètres de hauteur à 0°, ou à une colonne d'eau de 10m,33.

Le kilogramme par centimètre carré est une pression égale, comme son nom l'indique, à un kilog. par cent. carré. Elle équivant à une colonne d'eau de 10 mètres de hauteur. Ces deux unités sont assez voisines, et on peut souvent les confondre sans erreur grossière.

En Angleterre, on fait usage du pound per square-foot (pression d'une livre anglaise par pied carré anglais) et du pound per square-yard (pression d'une livre sur un yard carré).

Édouard Hospitalier.
Formulaire Pratique de l'Electricien.
Paris: G. Masson, 1883.
Page 44.

Compare with the English translation, which appeared the following year:

In France they reckon by atmospheres, and by kilogrammes per square centimètre. The atmosphere, or atmospheric pressure, is equal to the pressure of a column of mercury, 760 millimètres in height, at 0° C.; or to a column of water 10.33 mètres in height. In England the atmosphere is thirty inches of mercury. The kilogramme per square centimetre is equal to the pressure of a column of water 10 mètres high. As these two units do not differ greatly one may be used for the other without introducing any very serious error. In England presure is generally reckoned in pounds per square foot, and pounds per square yard.

Gordon Wigner, translator, “with additions.”
The Electrician's Pocket-Book. The English Edition of Hospitalier's Formulaire Pratique de l'Electricien.
London: Cassell & Company, 1884.
Page 48.

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